Strane forme di vita nascoste nelle antiche grotte laviche hawaiane

Strane forme di vita nascoste nelle antiche grotte laviche hawaiane
Strane forme di vita nascoste nelle antiche grotte laviche hawaiane

Strane forme di vita nascoste nelle antiche grotte laviche hawaianeCrediti: Kenneth Ingham / Science Alert.

Gli scienziati americani sono riusciti a identificare una grande diversità di specie microbiche uniche, che si sono sviluppate nelle grotte geotermiche, nei tubi di lava e nelle fumarole vulcaniche dell’isola delle Hawaii. Queste strutture sotterranee si sono formate tra 65 e 800 anni fa e ricevono poca o nessuna luce solare, in ambienti simili a quelli che si possono trovare su Marte.

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Una nuova ricerca recentemente pubblicata sulla rivista Frontiers in Microbiology e guidata dalla specialista Rebecca Prescott, dell’Università delle Hawaii a Manoa, ha rivelato un enorme comunità microbica sotterranea che cresce nelle antiche grotte laviche delle Hawaii, in condizioni impossibili da superare per altre forme di vita.

Gli scienziati lo sanno microbi Sono gli organismi viventi più piccoli conosciuti sulla Terra e possono essere trovati in quasi ogni angolo del nostro pianeta, anche nelle fredde condizioni delle grotte laviche delle Hawaii, dove la luce del sole praticamente non arriva. Questi ambienti sono simili a quelli che si possono trovare in formazioni di Marte: Pertanto, potrebbero rivelare caratteristiche importanti durante la ricerca di qualche tipo di vita extraterrestre.

La “materia oscura” del sottosuolo terrestre

Secondo un articolo pubblicato su Science Alert, i microbi rappresentano la maggior parte della biomassa del nostro pianeta dopo le piante, e costituiscono quasi tutta la biomassa del mondo. profondo sottosuolo della Terra. Ma poiché questi organismi sono così piccoli e vivono in ambienti così estremi, la scienza non li ha studiati nel corso della storia come meriterebbe davvero l’importanza del loro impatto sugli ambienti terrestri.

Anche se negli ultimi anni questa situazione ha cominciato a cambiare, stime recenti indicano che il 99,9% del totalespecie microbiche rimangono sconosciuti. Di conseguenza, alcuni ricercatori hanno soprannominato questa gigantesca comunità microbica sconosciuta una sorta di “materia oscura” nascosta sul nostro pianeta.

Alle Hawaii le strutture sotterranee studiate si sono formate tra 65 e 800 anni fa: oltre ai tappeti microbici, che sono una caratteristica comune di queste grotte laviche, possono ospitare anche minerali e gas tossici. Tuttavia, né queste condizioni né il minimo apporto di luce solare ne hanno impedito lo sviluppo forme di vita uniche: I campioni raccolti tra il 2006 e il 2019 non mostrano alcuna coincidenza genetica con generi o specie precedentemente conosciuti.

Le manifestazioni di queste strane forme di vita mostrano differenze a seconda del contesto. Nelle grotte più antiche, formatesi tra 500 e 800 anni fa, le popolazioni microbiche erano più diversificate rispetto a quelle presenti nei siti geotermicamente attivi o nelle strutture risalenti a meno di 400 anni fa. Nonostante ciò si sono presentati i siti più giovani e attivi interazioni microbiche più complesse e una maggiore propensione alla vita comunitaria.

Adattabilità

I ricercatori ritengono che i microbi abbiano bisogno di tempo per padroneggiare gli spazi sotterranei, ma proprio come l’ambiente che li circonda cambia nel tempo, anche loro cambiano nel tempo. modificare la struttura della propria comunità. Ad esempio, nelle grotte dove si registrano le temperature più basse, si è riscontrato che proteobatteri e attinobatteri sono più frequenti.

D’altra parte, alcuni tipi di batteri come Cloroflessi e acidobatteri Proliferarono in quasi tutti gli spazi, oltre l’età delle formazioni sotterranee. Apparentemente questi microbi sembrano essere attori principali nelle comunità di microrganismi, assumendo il ruolo di specie centrali destinate a riunire altri microbi.

Un altro aspetto cruciale che gli scienziati sono riusciti a scoprire è che i microbi della specie Chloroflexi possono probabilmente fornire fonti di carbonio in questi ecosistemi estremi, sfruttando l’energia della luce solare anche in condizioni di relativa oscurità. I risultati della ricerca evidenziano la necessità di continuare ad approfondire lo studio di queste comunità microbiche negli ambienti naturali, perché a quanto pare hanno molto da dire sull’origine della vita sulla Terra e su altri pianeti del Sistema Solare.

Riferimento

Isole all’interno delle isole: struttura filogenetica batterica e consorzi nelle grotte laviche e nelle fumarole hawaiane. Rebecca D. Prescott et al. Frontiere in microbiologia (2022). DOI: https://doi.org/10.3389/fmicb.2022.934708

(Una versione precedente di questo articolo è stata pubblicata il 25 luglio 2022).

 
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