«C’è ancora tempo, ma siamo sulla strada giusta per curare il cancro»

Mercoledì 22 maggio 2024, 07:21

Dottore in Chimica presso l’UR dal 2001, con soggiorni post-dottorato all’Università di Copenaghen e al CSIC, professore ospite all’Università di Cambridge, professore all’Università di La Rioja da quest’anno… Francisco Corzana López, riojano di Medrano – anche se sulla sua carta d’identità appare Logroño, 1974 – è una di quelle menti privilegiate che la natura dona alla scienza. Ricercatore dell’UR da quando è arrivato nel 2005 con un contratto con Ramón y Cajal, il suo prestigio, sia in patria che all’estero, continua a crescere. Lo sanno bene i suoi stessi colleghi, che gli hanno appena comunicato che all’inizio di ottobre gli consegneranno, presso l’Università di Oviedo, il premio più prezioso del settore: la Medaglia ‘José Barluenga’. Un onore per un uomo, amante della sua famiglia, di sua moglie, di suo figlio e dei suoi genitori e fratelli, amico degli amici, ma appassionato di insegnamento e di ricerca. Felice nel suo laboratorio, arrossisce al minimo complimento e devia subito il discorso sui suoi sogni e sul suo lavoro, concentrato da anni nel portare avanti la lotta contro il cancro e nel trasformare la sofferenza in speranza. Nella guarigione.

– Un premio prestigioso per una persona ancora giovane. Cosa significa questo riconoscimento?

– Cavolo, non sono neanche più molto giovane, ahahah, ma beh di solito arrivano più tardi. Per me è stato un onore, perché è un premio alla carriera professionale, ma non è solo mio, ma anche quello del mio gruppo di ricerca di Chimica Biologica presso l’Università di La Rioja. È un premio inaspettato e che ogni giovane chimico organico spagnolo sogna di ricevere perché per noi José Barluenga è un riferimento, essendo stato un pioniere della ricerca chimica e di grande prestigio mondiale.

– Sei invidioso di ciò che vedi e senti in altre università e centri di ricerca?

– A livello di concetti di ricerca non ci sono tante differenze, possiamo fare ricerca allo stesso modo in cui si fa ricerca in università di grande prestigio, la grande differenza sta soprattutto nei mezzi e nelle risorse finanziarie. Logicamente se si dispone di mezzi sempre più moderni e potenti sarà più facile competere e ottenere finanziamenti. Lo svantaggio principale qui, non nell’UR o a La Rioja in particolare, ma in Spagna in generale, è che nel settore scientifico ci sono pochissimi soldi destinati alla ricerca.

– La pandemia ha messo i ricercatori sotto i riflettori. Non è cambiato nulla?

– La pandemia ha reso la società più consapevole dell’importanza della ricerca, tuttavia penso che la stiamo rapidamente dimenticando, così come dimentichiamo le mascherine. Ogni anno cercano di avere più fondi, ma non bastano mai e, soprattutto se ci confrontiamo con gli altri Paesi, siamo a livelli molto bassi. Tuttavia in Spagna ci sono ricercatori molto bravi e quando andiamo all’estero abbiamo la reputazione di essere ottimi lavoratori, molto responsabili e, inoltre, di avere un’ottima formazione.

– Formatosi a La Rioja, anche all’estero, hai già saputo concatenare quasi vent’anni di ricerca presso l’UR. Ti senti privilegiato? Non è facile, vero?

– No, non è facile. La carriera di ricercatore in Spagna è molto dura e molto complicata. Io, infatti, ho ottenuto la cattedra universitaria nel 2017, quando avevo già 43 anni; la stabilizzazione avviene dopo i 40 anni, quindi è una carriera con molte incertezze e che, alla fine, pesa sulla persona. E infatti ho avuto fortuna, sono arrivato nel 2005 con un contratto di Ramón y Cajal, che aveva una dotazione finanziaria e sono rimasto cinque anni; Successivamente ho ottenuto anche un contratto da medico, sul quale ho continuato a lavorare e, alla fine, da professore. Non ho smesso di avere sicurezza, ma di solito è così.

Il ricercatore, al lavoro.

Irene Jadraque/Sadé-visual

«Lo svantaggio principale della Spagna è che nella scienza ci sono pochissimi soldi destinati alla ricerca»

«Sono molto felice di essere nel mio paese e all’Università di La Rioja»

«Cerchi di passare più tempo che puoi qui, perché è come un hobby. Nel mio caso mi piace sia insegnare che fare ricerca.”

– Hai mai avuto la tentazione di lasciare La Rioja? Ti penti di essere rimasto in una piccola comunità?

– Non mi pento affatto di essere stato qui. Oggi abbiamo le infrastrutture e quando non le abbiamo si possono integrare con le collaborazioni con altri scienziati, che sono molto importanti nella ricerca, oltre che necessarie, perché la ricerca oggi è multidisciplinare. Sopperendo alle carenze che sempre esistono in Spagna, sono molto felice di essere nella mia terra natale e all’Università di La Rioja.

– Con le nuove tecnologie l’unico ostacolo è il denaro?

– L’unico ostacolo restano, infatti, i soldi. Oggi è molto più facile viaggiare e mandare gli studenti in altri centri o che i collaboratori vengano qui, ho incontri settimanali in videoconferenza con ricercatori che sono in altri paesi… Le cose sono cambiate molto in meglio, ma non possiamo smettere di sostenere che dovrebbero essere stanziate più risorse economiche.

– Insegnamento o ricerca?

– Entrambi, penso, sono due pilastri fondamentali. Essere un buon ricercatore ti consente di avere un punto di vista diverso e di contribuire con nuove idee e nuova saggezza all’insegnamento. Nel mio caso particolare mi piacciono entrambe le cose e mi piace fare scienze ma anche insegnare agli studenti.

– Di quali virtù ha bisogno un ricercatore? Di solito ci vogliono anni di lavoro per, molte volte, ottenere piccoli progressi, nel migliore dei casi.

– Ci vuole molta pazienza perché, sì, la ricerca richiede molti anni per dare i suoi frutti, ma bisogna anche essere molto curiosi ed essere molto aggiornati su ciò che si ricerca, per vedere nuove possibilità, nuovi percorsi, lacune che si aprono non sono coperti dalla ricerca e dove possiamo essere utili. Pazienza e soprattutto curiosità, che è ciò che motiva molto il ricercatore.

– Quante ore settimanali dedichi alla ricerca?

– Tutto, molte ore. Cerchi di conciliare il lavoro con la famiglia e gli amici, ma cerchi di passare più tempo che puoi qui, perché oltretutto, in qualche modo, lo consideri un hobby più che un lavoro. Nel mio caso, mi piace sia insegnare che fare ricerca.

– Cosa avete ottenuto tu e il tuo dipartimento UR in questi due lunghi decenni di lavoro?

– Nel nostro caso particolare siamo riusciti a passare da una scienza molto elementare, la sintesi di piccole molecole, a una scienza molto più applicata, ad esempio il contributo che la Chimica può dare contro il cancro. Abbiamo progettato diversi vaccini contro il cancro che funzionano molto bene nei topi, anche se, ovviamente, non siamo andati oltre quel livello; e attualmente stiamo lavorando anche su sistemi di rilevamento precoce dei tumori, sia dal Piano di ricerca statale che dall’Europa. Anche un altro, il progetto Innova 2023, dell’Associazione spagnola contro il cancro (AECC) per sviluppare sistemi per la diagnosi precoce dei tumori, in particolare del pancreas e della prostata. Per quanto riguarda il campo della progettazione di vaccini, oltre ai finanziamenti nazionali ed europei, con due progetti -Dirnano e ITN-ProteinConjugates- abbiamo avuto un progetto giapponese, della Mizutani Foundation for Glycoscience, per lo sviluppo di un vaccino basato su nanomateriali derivato dal carbonio. Sarebbero vaccini contro il cancro in generale, ma terapeutici. Non sono vaccini per prevenire la malattia, ma una volta rilevato il cancro, inoculare questi vaccini progettati per addestrare il sistema immunitario del paziente in modo che sia in grado di distruggere selettivamente le cellule tumorali. Questo è già stato testato sui topi, collaboriamo con Cibir, e funziona perfettamente. Abbiamo brevettato un vaccino e anche un sistema per rilevare il cancro al pancreas utilizzando un biosensore.

– C’è più fiducia nei progressi nella diagnosi precoce, che è fondamentale, o addirittura nella cura del cancro?

– (EN) Credo che i progressi siano uniformi in entrambe le direzioni. Con i vaccini contro il Covid si stanno sviluppando nuovi vaccini a RNA messaggero, con i quali si presume che entro breve saremo anche in grado di combattere il cancro. Si stanno facendo molti progressi anche a livello di rilevamento.

– Parlare di scadenze è impossibile, vero?

– Sì, è impossibile. Non c’è abbastanza tempo, ma diciamo che, per il momento, stiamo andando nella direzione giusta per entrambe le cose, per la diagnosi precoce e la futura cura del cancro. Siamo sulla strada giusta, ne sappiamo sempre di più. Per fortuna ci sono più gruppi di ricerca che lavorano e ogni anno si aggiunge un granello di sabbia e si sale un nuovo gradino. Stiamo andando bene, ma non c’è tempo.

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