Cobalto: il potenziale del Cile per diventare uno dei leader mondiali nella produzione di oro blu

Cobalto: il potenziale del Cile per diventare uno dei leader mondiali nella produzione di oro blu
Cobalto: il potenziale del Cile per diventare uno dei leader mondiali nella produzione di oro blu

Il cobalto è un elemento unico che si distingue per le sue proprietà di resistenza alle alte temperature, un minerale oggi molto richiesto per il suo utilizzo nelle batterie agli ioni di litio, essenziali per il funzionamento di auto e autobus elettrici. Attualmente il Cile dispone di residui minerari che contengono una grande percentuale del cosiddetto “oro blu”, una risorsa che potrebbe posizionarci come uno dei leader mondiali nella sua produzione.

Lo chiamano “oro blu” per il suo caratteristico colore blu e perché è un metallo ferromagnetico molto ricercato per le sue proprietà.. “Il cobalto – chimicamente parlando – è un elemento di transizione nella tavola periodica. È un metallo, ha proprietà simili al nichel e al ferro”, precisa il professore. Fernando Valenzuela Lozanoaccademico della Facoltà di Scienze Chimiche e Farmaceutiche dell’Università del Cile, il quale sottolinea che “attualmente una tonnellata di cobalto vale dai 25mila ai 30mila dollari”.

In Cile non esistono miniere di cobalto, a differenza del Congo, che è il principale produttore di questo elemento a livello globale. Tuttavia, afferma il professor Valenzuela, Il Cile potrebbe diventare il secondo o terzo produttore di cobalto al mondo grazie al potenziale della risorsa disponibile negli sterili minerari. L’accademico indica che c’è una grande quantità di cobalto disseminato negli sterili minerari, che sono passività ambientali lasciate dall’industria mineraria. “Per ogni chilo di rame, il 99% finisce negli sterili, diventando rifiuti, un problema ambientale”, spiega Valenzuela. E negli sterili non c’è solo cobalto, Vi è inoltre la presenza di oro, argento, antimonio, molibdeno, renio, rame e tungsteno..

Perché oggi si parla così tanto di cobalto? Il motivo principale ha a che fare con lo sviluppo dell’elettromobilità, cioè l’utilizzo di veicoli elettrici, che necessitano di batterie agli ioni di litio per funzionare. Un componente fondamentale di questi è il cobalto, un minerale che si caratterizza per la sua resistenza alle alte temperature. Questa proprietà, in breve, è ciò che consente alle batterie agli ioni di litio di essere molto più durevoli e più piccole.

Il cobalto viene utilizzato anche per realizzare motori di aerei, acciaio di buona qualità e sfere di macinazione.. Tuttavia, la sua domanda è salita alle stelle con l’elettromobilità”, spiega l’accademico del Dipartimento di Scienze Alimentari e Tecnologia Chimica dell’Università del Cile. Valenzuela attualmente lavora anche nel Laboratorio di Operazioni Unitarie e Idrometallurgia, dove si sviluppa metodologie per recuperare terre rare, lantanidi e anche cobalto dagli sterili delle miniere.

Vie di estrazione

L’estrazione del cobalto dagli sterili delle miniere è una forma di recupero rispettosa dell’ambiente, poiché utilizza rifiuti che si accumulano. Non è necessario macinare l’interno degli sterili, evitando così di sostenere una spesa onerosa. “Un terzo della produzione di una libbra di rame è dovuto ai costi di macinazione.“, precisa il professor Fernando Valenzuela per spiegare il vantaggio economico rappresentato dallo sfruttamento di questi rifiuti dell’estrazione mineraria tradizionale.

In Cile esistono piccoli giacimenti di cobalto nelle regioni di Coquimbo e Atacama, ma il professor Valenzuela sottolinea che È più efficiente ed economico sfruttare i residui minerari che abbondano in tutto il nostro paese. Questo è anche l’obiettivo di un progetto a cui partecipa Brian Townley, ricercatore presso l’Advanced Mining Technology Center (AMTC) dell’Università del Cile, che mira a recuperare il cobalto dagli sterili attraverso la biotecnologia.

“Il cobalto è l’elemento del futuro. In Cile abbiamo la triade: rame, litio e cobalto, i tre essenziali per l’elettromobilità”, sottolinea il professor Valenzuela, che precisa che “l’oro blu” può essere sottoposto a due processi: bioidrometallurgiache utilizza microrganismi per sciogliere la perite di ferro, e un altro è il idrometallurgia, dove tutti i metalli presenti negli sterili vengono messi in soluzione utilizzando acido solforico. Quest’ultimo processo è un’operazione unitaria di lisciviazione degli sterili. Nel caso dell’idrometallurgia, viene sottoposto ad un secondo processo, anch’esso un’operazione unitaria, chiamato estrazione con solvente, in cui viene utilizzato un solvente specifico per il cobalto.

 
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