La scienza si rivolge ai cani (e ai gatti)

La scienza si rivolge ai cani (e ai gatti)
La scienza si rivolge ai cani (e ai gatti)

La ricerca promette di fornire informazioni anche alla medicina umana. Cani e gatti condividono molti dei nostri geni, ovviamente, ma condividono anche le nostre case. “Non sono topi che vivono in gabbia”, ha detto Kelly Diehl, una veterinaria che dirige le comunicazioni scientifiche per la Morris Animal Foundation, che sta conducendo lo studio sul golden retriever.

Ciò rende gli animali domestici dei buoni modelli per studiare l’influenza dell’ambiente e dello stile di vita sulla salute. Ad esempio, un team di ricercatori sul golden retriever sta cercando collegamenti tra sostanze inquinanti e linfoma. I primi risultati del Progetto invecchiamento canino suggeriscono che i cani con uno stile di vita attivo corrono meno rischi di “demenza canina” e che vivere in un ambiente sociale, come una casa con altri animali domestici, può essere positivo per la salute del cane.

“La grande domanda generale è: quali sono i fattori biologici, ambientali e di stile di vita che influenzano un invecchiamento sano nei cani?”, ha spiegato Daniel Promislow, biogerontologo dell’Università di Washington e co-direttore del progetto. “È una questione fondamentale anche per le persone”.

I giorni pelosi della psicologia

Diversi decenni fa, gli scienziati che cercavano di decifrare la mente degli animali spesso studiavano creature selvagge dal cervello grande, come le grandi scimmie e i cetacei, o sostenitori dei laboratori, come roditori e uccelli. E quegli animali che schiacciavano un pisolino sui nostri divani? “La gente non pensava ai cani come a veri animali”, ha detto Horowitz, ricercatore sulla cognizione canina al Barnard College. “Perché erano nelle nostre case e sono addomesticati; “Erano così adulterati che non erano interessanti.”

Ma tra la fine degli anni ’90 e l’inizio degli anni 2000, due gruppi di ricerca scoprirono che i cani erano dotati di talento nell’interpretare i segnali umani e seguivano con successo i gesti e lo sguardo umani per individuare il cibo nascosto. In questi compiti, hanno sovraperformato i lupi allevati dagli umani e persino, in alcuni casi, le grandi scimmie. Gli studi suggerirono che i cani possedessero forme sofisticate di cognizione sociale e i ricercatori iniziarono a pungere le loro orecchie per prestare attenzione.

 
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