Il telescopio James Webb permette di “annusare” l’atmosfera puzzolente di un pianeta extrasolare

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Ricreazione artistica dell'esopianeta

Editoriale Science, 8 luglio (EFE).- Il telescopio spaziale James Webb ha permesso ai ricercatori di “annusare” un pianeta extrasolare vicino al Sistema Solare e verificare che la sua atmosfera contenga tracce di idrogeno solforato e quindi emana un odore sgradevole simile a quello dell’idrogeno solforato uova marce.

La scoperta, alla quale hanno partecipato ricercatori di numerosi centri e università americane, rivela che l’atmosfera dell’esopianeta “HD 189733 b”, oltre al caratteristico odore di idrogeno solforato, offre ai ricercatori nuovi indizi su come lo zolfo, un componente base dell’idrogeno solforato, i pianeti, potrebbero influenzare l’interno e l’atmosfera dei mondi gassosi oltre il sistema solare.

I ricercatori, che pubblicano oggi i risultati del loro lavoro sulla rivista Nature, hanno rilevato l’idrogeno solforato e misurato lo zolfo totale nell’atmosfera di questo esopianeta – un gigante gassoso – ma hanno anche misurato con precisione le principali fonti di ossigeno e carbonio su del pianeta: acqua, anidride carbonica e monossido di carbonio.

“Lo zolfo è un elemento vitale per la costruzione di molecole più complesse e, come il carbonio, l’azoto, l’ossigeno e il fosfato, gli scienziati devono studiarlo ulteriormente per capire come si formano i pianeti e di cosa sono fatti”, ha detto Guangwei Fu, astrofisico Università Johns Hopkins.

L’idrogeno solforato è presente su Giove, ma i ricercatori non l’hanno rilevato al di fuori del Sistema Solare. “Non stiamo cercando la vita su questo pianeta perché è troppo caldo, ma trovare l’idrogeno solforato è un passo avanti nella ricerca di questa molecola su altri pianeti e nella comprensione migliore di come si formano i diversi tipi di pianeti”.

Lo zolfo, hanno sottolineato i ricercatori, è un elemento vitale per la costruzione di molecole più complesse e, come il carbonio, l’azoto, l’ossigeno e il fosfato, gli scienziati stanno approfondendo il suo studio per capire come si formano i pianeti e di cosa sono fatti.

I pianeti giganti ghiacciati meno massicci, come Nettuno e Urano, contengono più metalli di quelli che si trovano nei giganti gassosi, come Giove e Saturno, i pianeti più grandi del Sistema Solare.

Questa maggiore abbondanza di metalli suggerisce che Nettuno e Urano abbiano accumulato più ghiaccio, rocce e altri elementi pesanti rispetto a gas come idrogeno ed elio durante i loro primi periodi di formazione, e i ricercatori stanno ora testando se questa correlazione vale anche per gli esopianeti.

 
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