Il Dipartimento di Giustizia cerca più informatori nella lotta contro la criminalità dei colletti bianchi

Howard Wilkinson era un manager di medio livello presso una filiale di una banca danese in Estonia quando allertò i suoi superiori del presunto trasferimento illecito di fondi russi attraverso la banca e poi negli Stati Uniti.

L’anno scorso la Danske Bank è stata giudicata colpevole di 230 miliardi di dollari di accuse di riciclaggio di denaro e ha accettato di rinunciare a 2 miliardi di dollari per risolvere il caso con il Dipartimento di Giustizia degli Stati Uniti.

I funzionari della giustizia affermano che il caso è un ottimo esempio del tipo di corruzione finanziaria globale che può essere denunciata con l’aiuto di un insider e stanno sviluppando piani per reclutare più informatori per generare nuove piste.

Nell’ambito di un programma dell’amministrazione Biden che il Dipartimento di Giustizia intende svelare entro poche settimane, le autorità offriranno agli informatori che forniscono suggerimenti che portano a procedimenti giudiziari di successo una percentuale delle sanzioni e delle spese risultanti, un importo che potrebbe ammontare a milioni di dollari.

L’iniziativa È progettato per aiutare i pubblici ministeri a orientarsi nel mondo della cattiva condotta finanziaria criminale, persuadendo le aziende a rafforzare la conformità interna e la divulgazione volontaria di illeciti e fornendo una tabella di marcia per sporgere denuncia contro coloro che non lo fanno.

Il vice procuratore distrettuale Lisa Monaco ha descritto l’operazione come una versione moderna delle ricompense offerte dalle forze dell’ordine “ai tempi dei manifesti ‘Ricercati’ nel Vecchio West,” e le autorità affermano che potrebbe portare alla confisca di beni per un valore di centinaia di milioni o miliardi di dollari. dollari all’anno.

L’espansione dei programmi di denuncia in tutto il governo degli Stati Uniti dal 2011 – quando il Congresso ha dato ad alcune agenzie federali nuovi poteri per pagare le mance ai sensi del Dodd-Frank Act – ha ricevuto sostegno bipartisan.

Tuttavia, alcuni avvocati della difesa criminale dei colletti bianchi hanno avvertito che gli sforzi del Dipartimento di Giustizia potrebbero minare la capacità delle aziende di condurre le proprie indagini, creando un incentivo per gli informatori a eludere la conformità interna nella speranza di essere pagati.

E i sostenitori degli informatori hanno espresso preoccupazione per il fatto che i pubblici ministeri potrebbero essere inondati di suggerimenti, rendendo difficile determinare quali hanno maggiori probabilità di portare a casi di successo.

Per molti anni, il Dipartimento di Giustizia ha pagato gli informatori ai sensi del False Claims Act, che è limitato alle cause civili che coinvolgono l’abuso del vasto sistema contrattuale federale del governo degli Stati Uniti. I pubblici ministeri e i loro informatori hanno partecipato all’ultimo anno fiscale. Un record di 543 accordi e condanne per un totale di 2,68 miliardi di dollari.

I funzionari hanno affermato che stanno modellando il nuovo programma su modelli simili di altre due agenzie federali, la Securities and Exchange Commission e la Commodity Futures Trading Commission. La SEC ha ricevuto 18.000 reclami nell’anno fiscale 2023, quasi il 50% in più rispetto all’anno precedente, e ha pagato la cifra record di 600 milioni di dollari a 68 informatori. Lo scorso anno la CFTC ha ricevuto 1.530 reclami e ha pagato a sette informatori un totale di 16 milioni di dollari.

I premi della SEC nel 2023 includevano un pagamento record di 279 milioni di dollari a un informatore in un caso di corruzione che coinvolgeva la società di telecomunicazioni svedese Ericsson, che è stato liquidato per 1,1 miliardi di dollari. Nel 2021, la CFTC ha assegnato quasi 200 milioni di dollari a un ex dipendente della Deutsche Bank che ha fornito informazioni in un caso di manipolazione dei tassi di interesse che ha comportato una multa di 2,5 miliardi di dollari per la banca tedesca.

Le autorità non hanno fornito dettagli sul tipo di informazioni fornite dagli informatori in quei casi, citando leggi intese a mantenere l’anonimato degli informatori che potrebbero subire ritorsioni da parte dei loro datori di lavoro o di altri.

Il Dipartimento del Tesoro, attraverso la sua Agenzia per la gestione dei crimini finanziari, sta inoltre stabilendo nuove regole sugli informatori imposte dal Congresso, che implementeranno i pagamenti obbligatori agli informatori.

Gli informatori federali in tutti questi programmi hanno diritto a ricevere pagamenti che vanno dal 10% al 30% delle multe e delle spese imposte nel caso, a seconda del valore che le loro informazioni hanno avuto nel processo, hanno detto i funzionari.

“La più grande storia non raccontata nel denunciare sono queste nuove leggi sui premi e la rivoluzione che stanno causando”, ha affermato l’avvocato Stephen Kohn, che rappresentava Wilkinson, un cittadino britannico la cui identità è trapelata durante lo scandalo dell’istituzione finanziaria Danske reso pubblico nel 2018. “Whistleblowers vengono ricompensati per aver denunciato alcune delle più grandi società del mondo”.

Wilkinson, che è stato il primo a rendere pubbliche le sue accuse nel caso Danske Bank nel 2014, non ha ricevuto alcun risarcimento per le denunce. Funzionari federali hanno affermato che probabilmente non avrà diritto a richiedere il pagamento nell’ambito del nuovo programma del Dipartimento di Giustizia, che sarà limitato ai casi interni al dipartimento che hanno avuto origine dopo il lancio del programma.

Funzionari della giustizia hanno affermato che l’iniziativa è intesa a colmare le lacune nell’applicazione della legge in aree in cui altre agenzie federali non hanno giurisdizione legale. Hanno citato operazioni di riciclaggio di denaro straniero che coinvolgono istituzioni statunitensi, corruzione di dipendenti pubblici e abusi del sistema finanziario statunitense da parte di società non quotate che sono fuori dalla portata della SEC.

Secondo le linee guida, i funzionari hanno affermato che gli informatori avranno diritto a premi in denaro purché non siano coinvolti nella presunta cattiva condotta e le loro informazioni contribuiscano a ottenere una condanna per un importo minimo di risarcimento. Questa cifra non è stata ancora annunciata. Un requisito analogo presso la SEC stabilisce il limite per i casi che danno luogo a transazioni di 1 milione di dollari o più.

“L’obiettivo qui è la responsabilità”, ha detto un alto funzionario del Dipartimento di Giustizia, che ha parlato a condizione di anonimato perché i dettagli del programma non sono stati finalizzati. “Che si tratti di perseguire penali e di ritenere gli individui responsabili, o di recuperare i proventi di un reato, tutto assume la forma di una normale deterrenza.”

Oltre al caso della Danske Bank, le autorità hanno indicato numerosi altri esempi del tipo di condotta criminale che il nuovo programma di denuncia mira a scoprire.

Nel dicembre 2020, la filiale statunitense di Vitol, una società commerciale di energia, ha accettato di pagare 135 milioni di dollari per saldare le accuse di aver partecipato a un programma volto a corrompere funzionari governativi in ​​Brasile, Ecuador e Messico in cambio di informazioni privilegiate per aiutare a vincere contratti di carburante per il riscaldamento.

Nel maggio 2022, Glencore, una società mineraria e di commercio di materie prime con sede in Svizzera, si è dichiarata colpevole di aver corrotto funzionari negli Stati Uniti, nel Regno Unito e in Brasile e di aver tentato di manipolare i prezzi del carburante. La società ha accettato di pagare 1,1 miliardi di dollari per risolvere il caso.

Lo scorso marzo, Trafigura, una multinazionale svizzera delle materie prime, si è dichiarata colpevole dell’accusa di aver corrotto funzionari brasiliani per fare affari con una compagnia petrolifera controllata dallo stato e ha accettato di risolvere il caso per 126 milioni di dollari.

La disponibilità del Dipartimento di Giustizia a pagare per le mance “rende loro la vita più facile e li aiuta a intentare cause legali, anche quelle che altrimenti non avrebbero scoperto”, ha detto Robert Anello, un avvocato difensore aziendale di New York. “È molto utile al governo e ha fatto del suo meglio per farlo a tutti i livelli in azioni criminali e in quelle che potremmo definire azioni civili quasi penali, come sanzioni e molestie sessuali”.

Ad aprile, il Dipartimento di Giustizia ha iniziato a testare un programma separato per offrire accordi di non persecuzione agli addetti ai lavori aziendali disposti a fornire informazioni sulla cattiva condotta e a collaborare nelle indagini contro terzi. Gli uffici degli avvocati statunitensi a New York e in California stanno testando versioni simili di quel programma.

“Il nostro messaggio agli informatori è chiaro: il Dipartimento di Giustizia vuole ascoltarvi”, ha detto Monaco in una conferenza dell’American Bar Association a marzo. “E per coloro che considerano l’auto-rivelazione volontaria, il nostro messaggio è altrettanto chiaro: bussa alla nostra porta prima che noi bussiamo alla tua”.

Tuttavia, alcuni avvocati hanno avvertito che la volontà del governo di premiare gli informatori potrebbe andare contro la sua spinta affinché le aziende indaghino su se stesse in modo più efficace. Ad esempio, hanno affermato, i dipendenti potrebbero scegliere di non presentare reclami al dipartimento di conformità interna della propria azienda e di chiedere il pagamento alle autorità federali.

Gli informatori non sempre hanno un quadro completo di ciò che sta accadendo all’interno di un’azienda e, in alcuni casi, la cattiva condotta che segnalano agli investigatori “non è ciò che l’informatore pensava stesse accadendo”, ha affermato Mike Piazza, un avvocato di Dallas che ha difeso aziende nei casi di denuncia.

Una volta che i procuratori federali aprono un’indagine, ha affermato, “ci può essere un grave danno alla reputazione” di un’azienda, anche se le accuse sono infondate e non viene presentata alcuna accusa penale.

Tuttavia, i funzionari federali hanno affermato che gli informatori che per primi sollevano preoccupazioni internamente continueranno ad avere diritto al pagamento delle ricompense anche se i funzionari dell’azienda successivamente denunciano la cattiva condotta al Dipartimento di Giustizia.

I sostenitori degli informatori hanno espresso preoccupazione per il fatto che l’enorme volume di suggerimenti abbia minacciato di sopraffare le autorità di altre agenzie federali che hanno programmi di ricompensa. In alcuni casi, ciò ha portato a ritardi amministrativi nelle indagini e nel pagamento delle ricompense.

Il programma di denuncia delle irregolarità dell’Internal Revenue Service ha vacillato negli ultimi anni a causa delle riduzioni del personale. Secondo l’agenzia, l’importo delle entrate riscosse dall’IRS in casi di frode fiscale riguardanti segnalazioni di informatori è crollato da 1,4 miliardi di dollari nel 2018 a 172 milioni di dollari nel 2022.

In un rapporto del 2019, l’agenzia ha scoperto che l’elaborazione dei pagamenti agli informatori ha richiesto fino a un decennio e che 23 informatori sono morti nel 2018 mentre erano ancora in attesa di pagamenti mai effettuati.

Siri Nelson, direttore esecutivo del National Whistleblower Center, ha affermato che la sua organizzazione ha spinto i funzionari del Dipartimento di Giustizia a istituire un ufficio dedicato agli informatori con personale sufficiente per determinare quali piste valga la pena perseguire e per accelerare i pagamenti degli informatori.

“Molte volte sentiamo preoccupazioni su come gestire tutte le piste, su come differenziare ciò che è legittimo da ciò che è infondato o fuorviante e fa perdere tempo all’agenzia”, ​​ha affermato Nelson.

 
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