Il miglior acquisto della offseason? Come Imanaga è passato da sotto il radar a diventare uno dei preferiti di Cy Young

Il miglior acquisto della offseason? Come Imanaga è passato da sotto il radar a diventare uno dei preferiti di Cy Young
Il miglior acquisto della offseason? Come Imanaga è passato da sotto il radar a diventare uno dei preferiti di Cy Young

24 maggio 2024, 12:55 ET

Spinto da un imbattibile campo di ‘illusione ottica’, il nuovo asso dei Cubs sta conquistando la MLB.

Gli sguardi perplessi sui volti dei battitori mentre tornano in panchina raccontano la storia dei primi due mesi di Shota Imanaga nelle major. Il trentenne mancino dei Chicago Cubs ha vinto nove volte contro nove avversari diversi, e nessuno di loro è riuscito a capirlo.

Dopo aver firmato un contratto quadriennale da 53 milioni di dollari in questa offseason, Imanaga ha ostacolato i migliori battitori del baseball nel suo cammino verso la migliore ERA di 0,84 della MLB. Ma la parte più frustrante per i battitori è che le cose di Imanaga sembrano molto colpibili… finché non lo è più.

“Amico, non lo so”, ha detto l’interno dei San Diego Padres Xander Bogaerts dopo che la sua squadra ha perso contro i Cubs con Imanaga sul monte. “Pensavo che avremmo sistemato la cosa.”

A soli 5 piedi e 10, Imanaga non è particolarmente intimidatorio sul monte e non lancia molto forte (una palla veloce che colpisce a circa 92 mph), ma c’è qualcosa nel suo lancio e nel punto di rilascio che rende l’avversario It sembra stupido.

Sebbene quella palla veloce sia volgare in un’era di assi ad alta velocità, il movimento del campo derivante dal suo lancio ingannevole sta dando attacchi agli avversari, con la sua media di battuta a .164. L’allenatore della panchina dei Braves Walt Weiss l’ha definita una “illusione ottica” e i battitori di Atlanta hanno concordato dopo che Imanaga li ha tenuti a zero per cinque inning all’inizio di questo mese.

“La sua palla veloce gioca bene, quindi ogni volta che provi ad attaccarlo, gli fai fallo”, ha detto la seconda base degli Atlanta Braves Ozzie Albies. “Lo swing della maggior parte dei giocatori consiste nel sollevare la palla e se ha poca corsa, commetti fallo o fai uno swing e manchi. Questo è ciò che gioca molto bene per lui.”

Il primo base dell’Atlanta Matt Olson ha aggiunto: “Nasconde la palla molto bene. Gioca più forte di quanto dice il radar. E ha un ottimo controllo sulla sua palla veloce. Viene da dietro la sua testa”.

Ciò che ha reso Imanaga ancora più difficile da comprendere è il tiro che accoppia a quella quattro aggraffatrici: uno splitter da 83 miglia orarie che cade nella direzione opposta.

“Questo ragazzo farà venire gli incubi agli allenatori”, ha detto il manager dei Pittsburgh Pirates Derek Shelton dopo che la sua squadra ha perso 1-0 contro Imanaga. “La palla veloce non è 94-95, ma è efficace. Lo split sembra uno strike. Anche gli split che lancia in zona che sono strike hanno molta azione. E c’è molto inganno nel lancio.”

La parte più spaventosa per le squadre avversarie potrebbe essere che Imanaga non ha ancora utilizzato tutto il suo arsenale. Ha uno slider e una palla curva che probabilmente esploderà quando affronterà una squadra una seconda volta. Prima di affrontare venerdì i St. Louis Cardinals (il suo decimo avversario diverso) gli è stato chiesto se fosse rimasto sorpreso dal suo successo di inizio stagione.

“Sono più sorpreso di chiunque altro in Giappone”, ha ammesso attraverso l’interprete della squadra. “Sono molto sorpreso.”

C’era motivo di credere che la magia di Imanaga potesse funzionare contro le migliori formazioni della MLB: ha fatto qualcosa di simile con il Team Japan durante il World Baseball Classic del 2023.

Facendo parte dello stesso roster di Shohei Ohtani, Yoshinobu Yamamoto e Roki Sasaki, è stato Imanaga a iniziare contro gli Stati Uniti nella partita di campionato.

Mentre navigava in cima a una formazione composta da Mookie Betts, Mike Trout e Paul Goldschmidt, una stella del Team USA ha detto qualcosa in panchina che avrebbe sicuramente risuonato con qualsiasi battitore che fosse intervenuto pronto a giocare contro Imanaga da solo per tornare chiedendosi cosa è andato storto dopo l’attacco:

“Quel ragazzo non è molto bravo, ma è imbattibile.”


I Cubs possono ringraziare gli agenti di Imanaga nell’Ottagono per il miglior acquisto di free agent della MLB finora in questa stagione e alla fine hanno scelto Chicago, sia per la negoziazione che per la semplice geografia.

Quando Imanaga è arrivato dal Giappone lo scorso ottobre, ha deciso di trascorrere la bassa stagione vicino ai suoi agenti, che hanno sede a Chicago.

Imanaga rimase lontano dalla città, in un sobborgo a ovest di Wrigley Field, per diversi mesi mentre aspettava che la sua libera agenzia si scaldasse, come fece finalmente dopo che il compagno di squadra della WBC Yamamoto firmò con i Los Angeles Dodgers a fine dicembre.

I Boston Red Sox, Pittsburgh Pirates e Houston Astros erano tra i pretendenti di Imanaga. Anche i San Francisco Giants hanno mostrato interesse, ma la preferenza di Imanaga si è evoluta mentre ascoltava le squadre tramite chiamate Zoom durante la finestra di negoziazione, aperta a fine novembre.

“È arrivato con un obiettivo: confrontarsi con la squadra che poteva migliorarlo”, ha detto uno dei suoi agenti, Lou Jon Nero. “Alla fine, tutto ha iniziato a sembrare uguale”.

Quando iniziarono ad arrivare offerte di contratto, divenne chiaro che il fattore più importante sarebbe stato il luogo in cui Imanaga si sarebbe sentita più a suo agio. I Cubs hanno dimostrato di poter essere quella squadra, in parte perché hanno iniziato a lavorare fin dall’inizio: il presidente delle operazioni di baseball Jed Hoyer è volato in Giappone a settembre per vedere il campo di Imanaga di persona. Definisce Imanaga una storia di successo basata sui “dati” e la sua visione dal vivo corrisponde a ciò che la squadra si aspettava di vedere sul tumulo.

“Non ci andrai alla cieca”, ha detto Hoyer. “Tutti i nostri dati sul campo sulla sua palla veloce erano davvero buoni.”

Anche quei mesi trascorsi ad esplorare la zona di Chicago hanno avuto un ruolo. Imanaga trovò un mercato giapponese che gli piaceva e portò Ubers in un centro commerciale locale. Si comportava più come un turista che come qualcuno che sperava di diventare milionario nella Major League Baseball.

“Sono venuto qui e stavano giocando a football”, ha detto di una partita del college Northwestern/Iowa tenutasi al Wrigley Field a novembre. “Ho visto che il piatto di casa era coperto. E hanno detto che il tabellone segnapunti era molto vecchio. Mi è piaciuto.”

Una volta che gli agenti di Imanaga espressero serio interesse per i Cubs, il front office di Chicago gli offrì un contratto quadriennale che includeva un’opzione per la squadra per il quinto anno, che avrebbe portato il pacchetto totale a 80 milioni di dollari. Se Imanaga riesce a continuare a mettere in difficoltà i battitori come ha fatto nei suoi primi due mesi, riprendere quel quinto anno diventa un gioco da ragazzi.

“Avevo altre opzioni, ma mi piacciono i Cubs”, ha detto Imanaga della sua nuova casa. “Mi piace qui. I fan sono stati così solidali. Sono grato di essere un Cub.”

 
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