L’acqua dell’oceano scorre metri sotto il “ghiacciaio alla fine del mondo”, con impatti potenzialmente gravi sull’innalzamento del livello del mare

L’acqua dell’oceano scorre metri sotto il “ghiacciaio alla fine del mondo”, con impatti potenzialmente gravi sull’innalzamento del livello del mare
L’acqua dell’oceano scorre metri sotto il “ghiacciaio alla fine del mondo”, con impatti potenzialmente gravi sull’innalzamento del livello del mare

Belén Liotti

(CNN) – L’acqua dell’oceano si sta spingendo metri sotto il “ghiacciaio del giorno del giudizio” dell’Antartide, rendendolo più vulnerabile allo scioglimento di quanto si pensasse in precedenza, secondo una nuova ricerca che ha utilizzato dati radar dallo spazio per acquisire una radiografia del ghiacciaio cruciale.

Quando l’acqua oceanica relativamente calda e salata incontra il ghiaccio, genera un “vigoroso scioglimento” sotto il ghiacciaio e potrebbe significare che le proiezioni dell’innalzamento globale del livello del mare sono sottostimate, secondo lo studio pubblicato lunedì su Proceedings of the National Academy of Sciences.

Il ghiacciaio Thwaites nell’Antartide occidentale, soprannominato il “ghiacciaio del giorno del giudizio” perché il suo collasso potrebbe causare un catastrofico innalzamento del livello del mare, è il ghiacciaio più ampio del mondo, grande all’incirca quanto la Florida. È anche il ghiacciaio più vulnerabile e instabile dell’Antartide, soprattutto perché la terra su cui si trova si inclina verso il basso, consentendo alle acque oceaniche di corrodere il ghiaccio.

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Thwaites, che già contribuisce per il 4% all’innalzamento globale del livello del mare, ha abbastanza ghiaccio per innalzare il livello del mare di oltre 0,6 metri (2 piedi). Ma, poiché funge anche da diga naturale per il ghiaccio circostante nell’Antartide occidentale, gli scienziati hanno stimato che il suo collasso totale potrebbe portare ad un innalzamento di circa 3 metri (10 piedi) del livello del mare, una catastrofe per le comunità costiere del mondo.

Molti studi hanno sottolineato le immense vulnerabilità di Thwaites. Secondo uno studio del 2022, il riscaldamento globale, alimentato dall’uomo che brucia combustibili fossili, lo ha lasciato appeso “per le unghie”.

Quest’ultima ricerca aggiunge un fattore nuovo e allarmante alle proiezioni del suo destino.

Un team di glaciologi, guidato da scienziati dell’Università della California, Irvine, ha utilizzato dati radar satellitari ad alta risoluzione, raccolti tra marzo e giugno dello scorso anno, per creare una radiografia del ghiacciaio. Ciò ha permesso loro di ricostruire un quadro dei cambiamenti della “linea di ancoraggio” di Thwaites, il punto in cui il ghiacciaio si solleva dal fondo del mare e diventa una piattaforma di ghiaccio galleggiante. Le linee di messa a terra sono vitali per la stabilità delle calotte glaciali e un punto chiave di vulnerabilità per i Thwaites, ma sono difficili da studiare.

“In passato, disponevamo solo di dati sporadici per esaminarlo”, ha affermato Eric Rignot, professore di scienza del sistema Terra presso l’Università della California, Irvine e coautore dello studio. “In questo nuovo set di dati, che è giornaliero e copre diversi mesi, abbiamo osservazioni solide di ciò che sta accadendo”.

Veduta del movimento delle maree sul ghiacciaio Thwaites, nell’Antartide occidentale, registrato dalla missione satellitare commerciale finlandese ICEYE, sulla base delle immagini acquisite l’11, 12 e 13 maggio 2023. (Credito: Eric Rignot/UC irvine.)

Osservarono che l’acqua del mare si spingeva sotto il ghiacciaio per molti chilometri e poi usciva di nuovo, seguendo il ritmo quotidiano delle maree. Quando l’acqua scorre dentro, è sufficiente “sollevare” la superficie del ghiacciaio di qualche centimetro, ha detto Rignot alla CNN.

Ha suggerito che il termine “zona di ancoraggio” potrebbe essere più appropriato del termine linea di ancoraggio, poiché secondo la sua ricerca può spostarsi di quasi 6,5 chilometri (4 miglia) in un ciclo di marea di 12 ore.

La velocità dell’acqua di mare, percorrendo distanze considerevoli in un breve periodo di tempo, aumenta lo scioglimento dei ghiacciai perché non appena il ghiaccio si scioglie, l’acqua dolce viene spazzata via e sostituita da acqua di mare più calda, ha detto Rignot.

“Questo processo di enorme e diffusa intrusione di acqua di mare aumenterà le proiezioni dell’innalzamento del livello del mare dall’Antartide”, ha aggiunto.

Ted Scambos, glaciologo dell’Università del Colorado Boulder, non coinvolto nello studio, ha definito la ricerca “affascinante e importante”.

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“Questa scoperta fornisce un processo che, fino ad ora, non era stato preso in considerazione nei modelli”, ha detto alla CNN. E anche se questi risultati si applicano solo ad alcune aree del ghiacciaio, ha detto, “ciò potrebbe accelerare il tasso di perdita di ghiaccio nelle nostre previsioni”.

Un’incertezza che resta da risolvere è se il flusso dell’acqua di mare sotto Thwaites sia un fenomeno nuovo o se sia stato significativo ma sconosciuto per molto tempo, ha affermato James Smith, geologo marino del British Antarctic Survey, che non è stato coinvolto nello studio. lo studio.

“In ogni caso, è chiaramente un processo importante che deve essere incorporato nei modelli delle calotte glaciali”, ha detto alla CNN.

Noel Gourmelen, professore di osservazione della Terra all’Università di Edimburgo, ha affermato che l’uso dei dati radar per questo studio è stato interessante. “Ironia della sorte, andando nello spazio e utilizzando le nostre crescenti capacità satellitari, impariamo molto di più su questo ambiente”, ha detto alla CNN.

Ci sono ancora molte incognite su cosa significheranno i risultati dello studio per il futuro di Thwaites, ha detto Gourmelen, che non è stato coinvolto nella ricerca. Inoltre, non è chiaro quanto sia diffuso questo processo in Antartide, ha detto alla CNN, “anche se è molto probabile che ciò stia accadendo anche altrove”.

Un cambio di regime

L’Antartide, continente isolato e complesso, appare sempre più vulnerabile alla crisi climatica.

Analizzando i dati satellitari e utilizzando modelli climatici, hanno scoperto che questo minimo storico sarebbe stato “estremamente improbabile che si verificasse senza l’influenza del cambiamento climatico”.

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In uno studio separato, pubblicato anch’esso questo lunedì, i ricercatori del British Antarctic Survey hanno analizzato le ragioni dei livelli record di ghiaccio marino che circondavano l’Antartide lo scorso anno.

Ghiaccio marino intorno a Rothera Point sull’isola di Adelaide, a ovest della penisola antartica. Credito: Steve Gibbs/BAS.

Lo scioglimento del ghiaccio marino non influisce direttamente sull’innalzamento del livello del mare perché sta già galleggiando, ma lascia le calotte glaciali costiere e i ghiacciai esposti alle onde e alle calde acque oceaniche, rendendoli molto più vulnerabili allo scioglimento e alla disgregazione.

I ricercatori hanno anche utilizzato modelli climatici per prevedere la potenziale velocità di recupero da una perdita così estrema di ghiaccio marino e hanno scoperto che anche dopo due decenni, non tutto il ghiaccio tornerà.

“Se il ghiaccio marino antartico rimanesse basso per più di vent’anni, gli impatti sarebbero profondi, anche sul clima locale e globale”, ha affermato in una nota Louise Sime, coautrice dello studio BAS.

I risultati si aggiungono alle prove degli ultimi anni che la regione si trova ad affrontare un “cambiamento di regime duraturo”, hanno scritto gli autori.

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