T Coronae Borealis: Una stella sta per esplodere e molto presto sarà visibile ad occhio nudo | Scienza

T Coronae Borealis: Una stella sta per esplodere e molto presto sarà visibile ad occhio nudo | Scienza
T Coronae Borealis: Una stella sta per esplodere e molto presto sarà visibile ad occhio nudo | Scienza

Come le persone, le stelle nascono, crescono e muoiono. E lo fanno in eventi che provocano grandi esplosioni. Una supernova è la morte di una stella supergigante, mentre una nova lascia in vita le stelle dopo aver brillato con un lampo improvviso ed esplosivo. In generale, questi eventi possono essere difficili da prevedere, ma è noto che almeno 10 sistemi di nane bianche producono periodicamente novae, cinque dei quali nella nostra galassia. Questo è il caso della T Coronae Borealis (T CrB), situato a circa 3.000 anni luce dalla Terra. Le sue osservazioni storiche indicano che esplode circa ogni 80 anni e che il ciclo è prossimo al completamento. Una volta che si verificherà, sarà osservabile ad occhio nudo come una nuova stella nel cielo notturno.

Secondo la NASA, è molto probabile che il sistema a due stelle T CrB generi nuovamente una enorme esplosione. L’ultima volta fu nel 1946 e alcuni astronomi avevano suggerito che lo avrebbe fatto di nuovo tra febbraio e settembre di quest’anno. Tuttavia, altri esperti preferiscono non azzardarsi a fornire una stima così precisa. Sumner Starrfield, un astronomo dell’Università dell’Arizona che ha osservato il comportamento della nova, spiega riguardo alla data dell’evento tanto atteso: “Potrebbe essere stasera, questo autunno, o potrebbe essere nel 2025 o 2026.

Non c’è modo di determinare quando esploderà effettivamente. “Le nostre stime che ciò accadrà presto si basano sull’osservazione del suo comportamento poco prima della sua esplosione, avvenuta 80 anni fa.” Javier Armentia, astrofisico e direttore del Planetario di Pamplona, ​​concorda di non affrettare le previsioni: “Il comportamento attuale ci fornisce degli indizi, ma non è possibile definirlo”.

Ogni volta che una nuova stella appare nel cielo, viene chiamata non andare –nuovo, in latino—; anche se in realtà si tratta di un evento astronomico che provoca un lampo esplosivo di una stella che era già lì. T CrB è in realtà composto da due stelle: una gigante rossa e una nana bianca. Il secondo è un denso nucleo stellare la cui gravità attira il gas della gigante rossa. Il gas si accumula sulla superficie del nano fino a esplodere in un evento “estremamente violento”, come descritto da Armentia. La stella brilla temporaneamente più intensamente e raggiunge la magnitudine luminosa della Stella Polare. Alla fine, ritorna alla normalità e il ciclo si ripete.

Vedere questa nova è un’opportunità che capita almeno una volta nella vita. La disparità di dimensioni tra le due stelle è così grande che la nana bianca impiega 227 giorni per orbitare attorno alla sua gigante rossa, spiega Starrfield. Sono così vicini che la materia espulsa dalla gigante rossa si accumula vicino alla superficie della nana bianca. Una volta che la massa più o meno delle dimensioni della Terra si è accumulata nella nana bianca, operazione che richiede circa 80 anni, diventa abbastanza calda da avviare una reazione termonucleare fuori controllo. Ciò provoca un’enorme esplosione, perché “in pochi secondi la temperatura aumenta da 100 a 200 milioni di gradi Celsius”, spiega l’astronomo.

Una stella gigante rossa e una nana bianca orbitano l’una intorno all’altra in questa animazione di una nova.Centro di volo spaziale Goddard della NASA

Un’esplosione stellare può manifestarsi in modo molto evidente nello spazio. A seconda della magnitudo e della distanza, l’evento può essere osservato ad occhio nudo o utilizzando telescopi artigianali. La nova T CrB sarà osservabile ad occhio nudo. Se si ripeterà quanto accaduto nell’ultima esplosione, sarà visibile per circa una settimana e il sistema tornerà alla tranquillità tra un paio di mesi: “Lo osserveremo durante tutta la sua evoluzione”, spiega Starrfield.

Le nove sono fenomeni rari, quindi entrambi gli astronomi ritengono che sarà una grande opportunità per espandere la conoscenza su di loro. “Non sappiamo molto delle novae. “Ora disponiamo di dati e tecnologie più avanzati rispetto al 1946”, descrive Armentia. E secondo Starrfield, grazie al grande evento sarà possibile conoscere quanta energia è coinvolta nell’esplosione, quanta di quella materia viene espulsa nello spazio, qual è la composizione chimica dei gas e come avviene il big bang.

“Il gas viene espulso in un’enorme nuvola? O in molte nuvole più piccole?” sono le domande a cui Starrfield cerca risposte. È ottimista e assicura che ci saranno più informazioni “che ci sorprenderanno”. Grazie all’osservazione delle novae, spiega Starrfield, sono emersi indizi secondo cui parte del materiale da cui si è formato il sistema solare potrebbe essere stato prodotto in esplosioni di nova. “Siamo abbastanza sicuri che il litio nel sistema solare provenga da esplosioni di nova avvenute prima della formazione del sistema solare”, spiega. Le novae normali esplodono “forse ogni 100.000 anni”, aggiunge. Ma le novae ricorrenti ripetono le loro esplosioni in un arco di tempo umano a causa di una peculiare relazione tra le loro due stelle.

Un’immagine concettuale di come trovare T Coronae Borealis.VASO

È almeno la terza volta che l’umanità assiste alla nova T CrB, scoperta ufficialmente dall’irlandese John Birmingham nel 1866, e poi riapparsa nel 1946. In attesa che faccia nuovamente una grande esplosione, gli astronomi invitano a familiarizzare con la costellazione della Corona Boreale, o Corona Settentrionale, che è un piccolo arco semicircolare tra la stella Artù, una delle più luminose e facili da individuare, e la costellazione di Ercole. “È lì che l’esplosione apparirà come una nuova stella luminosa”, spiegano gli specialisti della NASA.

La squadra di Starrfield ha prenotato un momento al telescopio spaziale James Webb per osservare l’eruzione, ma questo sarà solo uno dei tanti occhi rivolti verso l’epidemia una volta iniziata. Una tecnologia così avanzata non è necessaria per assistere a questo evento straordinario una volta che si verifica. La stella sarà visibile ad occhio nudo per circa una settimana; e con il binocolo, per un mese. Devi solo uscire e guardare la costellazione della Corona Boreale.

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