Juno della NASA offre vedute aeree della montagna e del lago di lava su Io

Juno della NASA offre vedute aeree della montagna e del lago di lava su Io
Juno della NASA offre vedute aeree della montagna e del lago di lava su Io

Questa animazione è un concetto artistico di Loki Patera, un lago di lava sulla luna di Giove Io, realizzato utilizzando i dati dell’imager JunoCam a bordo della navicella spaziale Juno della NASA. Con più isole al suo interno, Loki è una depressione piena di magma e bordata di lava fusa. Credito: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS

Le immagini della navicella spaziale a energia solare forniscono primi piani di caratteristiche intriganti sull’infernale luna gioviana.

Gli scienziati della missione Juno della NASA su Giove hanno trasformato i dati raccolti durante due recenti sorvoli di Io in animazioni che mettono in risalto due delle caratteristiche più drammatiche della luna gioviana: una montagna e un lago di lava quasi liscio come il vetro. Altri recenti risultati scientifici ottenuti dalla navicella spaziale a energia solare includono aggiornamenti sui cicloni polari di Giove e sull’abbondanza di acqua.

Le nuove scoperte sono state annunciate mercoledì 16 aprile dal ricercatore principale di Juno, Scott Bolton, durante una conferenza stampa presso l’Assemblea generale dell’Unione geofisica europea a Vienna.

Giunone ha effettuato sorvoli estremamente ravvicinati di Io nel dicembre 2023 e nel febbraio 2024, arrivando a circa 930 miglia (1.500 chilometri) dalla superficie, ottenendo le prime immagini ravvicinate delle latitudini settentrionali della Luna.

“Io è semplicemente disseminata di vulcani e ne abbiamo catturati alcuni in azione”, ha detto Bolton. “Abbiamo anche ottenuto degli ottimi primi piani e altri dati su un lago di lava lungo 200 chilometri chiamato Loki Patera. Ci sono dettagli sorprendenti che mostrano queste isole pazzesche incastonate nel mezzo di un lago potenzialmente magma bordato di lava calda. Il riflesso speculare registrato dai nostri strumenti dal lago suggerisce che parti della superficie di Io sono lisce come il vetro, che ricordano il vetro di ossidiana creato vulcanicamente sulla Terra”.

Le mappe generate con i dati raccolti dallo strumento Microwave Radiometer (MWR) di Giunone rivelano che Io non solo ha una superficie relativamente liscia rispetto alle altre lune galileiane di Giove, ma ha anche poli più freddi delle medie latitudini.

Durante la missione estesa di Giunone, la navicella spaziale vola più vicino al polo nord di Giove ad ogni passaggio. Questo cambiamento di orientamento consente allo strumento MWR di migliorare la sua risoluzione dei cicloni polari settentrionali di Giove. I dati consentono confronti su più lunghezze d’onda dei poli, rivelando che non tutti i cicloni polari sono uguali.

“Forse l’esempio più eclatante di questa disparità può essere trovato con il ciclone centrale al polo nord di Giove”, ha detto Steve Levin, scienziato del progetto Juno presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA nel sud della California. “È chiaramente visibile sia nelle immagini a infrarossi che in quelle a luce visibile, ma la sua firma a microonde non è affatto forte come quella di altre tempeste vicine. Questo ci dice che la sua struttura sotterranea deve essere molto diversa da quella degli altri cicloni. Il team MWR continua a raccogliere sempre più e migliori dati sulle microonde con ogni orbita, quindi prevediamo di sviluppare una mappa 3D più dettagliata di queste intriganti tempeste polari”.

Uno degli obiettivi scientifici primari della missione è raccogliere dati che potrebbero aiutare gli scienziati a comprendere meglio l’abbondanza d’acqua di Giove. Per fare questo, il team scientifico di Juno non è a caccia di acqua liquida. Stanno invece cercando di quantificare la presenza di molecole di ossigeno e idrogeno (le molecole che compongono l’acqua) nell’atmosfera di Giove. Una stima accurata è fondamentale per rimettere insieme i pezzi del puzzle della formazione del nostro sistema solare.

Creata utilizzando i dati raccolti dall’imager JunoCam a bordo della Juno della NASA durante i sorvoli nel dicembre 2023 e nel febbraio 2024, questa animazione è il concetto artistico di una caratteristica sulla luna gioviana Io che il team scientifico della missione ha soprannominato “Steeple Mountain”. Credito: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS

Giove fu probabilmente il primo pianeta a formarsi e conteneva la maggior parte del gas e della polvere che non furono incorporati nel Sole. L’abbondanza d’acqua ha anche importanti implicazioni per la meteorologia del gigante gassoso (compreso il modo in cui le correnti eoliche fluiscono su Giove) e per la struttura interna.

Nel 1995, la sonda Galileo della NASA ha fornito un primo set di dati sull’abbondanza di acqua su Giove durante la discesa di 57 minuti della sonda nell’atmosfera gioviana. Ma i dati hanno creato più domande che risposte, indicando che l’atmosfera del gigante gassoso era inaspettatamente calda e – contrariamente a quanto indicato dai modelli computerizzati – priva di acqua.

“La sonda ha fatto risultati scientifici straordinari, ma i suoi dati erano così lontani dai nostri modelli sull’abbondanza d’acqua di Giove che abbiamo considerato se la posizione campionata potesse essere un’anomalia. Ma prima di Giunone non potevamo confermarlo”, ha detto Bolton. “Ora, con i recenti risultati ottenuti con i dati MWR, abbiamo stabilito che l’abbondanza di acqua vicino all’equatore di Giove è circa tre o quattro volte l’abbondanza solare rispetto all’idrogeno. Ciò dimostra definitivamente che il sito di ingresso della sonda Galileo era una regione anormalmente secca, simile a un deserto”.

I risultati supportano la convinzione che durante la formazione del nostro sistema solare, il materiale di ghiaccio d’acqua potrebbe essere stato la fonte dell’arricchimento di elementi pesanti (elementi chimici più pesanti dell’idrogeno e dell’elio accumulati da Giove) durante la formazione del gigante gassoso e/o Evoluzione. La formazione di Giove rimane sconcertante, perché i risultati di Giunone sul nucleo del gigante gassoso suggeriscono un’abbondanza di acqua molto bassa, un mistero che gli scienziati stanno ancora cercando di risolvere.

I dati raccolti durante il resto della missione estesa di Giunone potrebbero aiutare, sia consentendo agli scienziati di confrontare l’abbondanza di acqua di Giove vicino alle regioni polari con la regione equatoriale, sia gettando ulteriore luce sulla struttura del nucleo diluito del pianeta.

Durante il più recente sorvolo di Io di Giunone, il 9 aprile, la navicella spaziale è arrivata a circa 10.250 miglia (16.500 chilometri) dalla superficie lunare. Eseguirà il suo 61esimo sorvolo di Giove il 12 maggio.

Il Jet Propulsion Laboratory della NASA, una divisione del Caltech a Pasadena, in California, gestisce la missione Juno per il ricercatore principale, Scott Bolton, del Southwest Research Institute di San Antonio. Juno fa parte del programma New Frontiers della NASA, gestito presso il Marshall Space Flight Center della NASA a Huntsville, in Alabama, per la direzione della missione scientifica dell’agenzia a Washington. L’Agenzia Spaziale Italiana (ASI) ha finanziato il Jovian InfraRed Auroral Mapper. Lockheed Martin Space a Denver ha costruito e gestisce il veicolo spaziale.

Maggiori informazioni su Giunone sono disponibili su:

https://www.nasa.gov/juno

DC Agle
Laboratorio di propulsione a reazione, Pasadena, California.
818-393-9011
[email protected]

Karen Fox/Charles Blu
Quartier generale della NASA, Washington
301-286-6284 / 202-802-5345
[email protected] / [email protected]

Deb Schmid
Istituto di ricerca del sud-ovest, San Antonio
210-522-2254
[email protected]

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