I Thunder ricordano a tutti perché sono la testa di serie numero 1 nella vittoria convincente sui Mavs

OKLAHOMA CITY – Ogni sezione del Paycom Center, decorata con magliette blu e bianche alternate, una folla implacabile ha raggiunto il culmine a metà del terzo trimestre di martedì sera. La testa di serie dei Thunder è esplosa nella seconda metà dello scontro al secondo turno con i Mavericks, lanciando una raffica di triple da tutto l’arco dipinto di bianco in rotta verso una vittoria per 117-95 in Gara 1 su Dallas.

Lo schema dovrebbe essere previsto a questo punto. OKC ha guidato l’intera NBA nei tiri da fuori (38,9%) durante tutta la stagione regolare, una parte fondamentale della scalata dei Thunder in cima alla classifica della Western Conference, nonostante Oklahoma City abbia schierato il gruppo più giovane ad aver mai rivendicato il primo seme nella storia della NBA.

I rivali stavano aspettando che l’inesperienza di OKC alzasse la testa ad un certo punto durante questi playoff. E c’era la zona di difesa di Dallas costellata di Luka Dončić e Kyrie Irving che guidavano un parziale di 12-4 per aprire il secondo tempo, riducendo il vantaggio dei padroni di casa a una sola cifra. Ma i Tuoni, questi fastidiosi Tuoni, resistettero. La palla rimbalzava lungo il perimetro, sia dopo i drive-and-kicks che dopo un movimento vertiginoso della palla. OKC ha messo a segno sei triple nel terzo dopo aver chiamato un timeout per sedare la rapida esplosione di Dallas. I Thunder finirebbero 16 su 35 dal profondo, grazie a un record di franchigia nei playoff di 29 assist.

“È un muscolo che abbiamo costruito a questo punto”, ha detto l’allenatore dei Thunder Mark Daigneualt. “Abbiamo dovuto sopportare molte di queste situazioni nel corso della stagione. Penso che molto dipenda dal rispetto per l’avversario. “Sappiamo che questo è un incontro dei pesi massimi.”

Oklahoma City continuava a sferrare pugni. Shai Gilgeous-Alexander ha eseguito un paio di passi indietro dalla distanza, parte dei suoi 29 punti record, nel mezzo di quel tratto del terzo quarto. Isaiah Joe, appena 24enne e una volta rinunciato a Philadelphia, si è espresso quando è stato chiamato in causa con due triple. La guardia esordiente Cason Wallace, solo 20 anni, era soldi dagli angoli. La guardia del secondo anno Jalen Williams ha lottato molto, poi ha raccolto 10 dei suoi 18 punti nel quarto quarto: il grosso durante un tratto critico con Gilgeous-Alexander appoggiato in panchina.

“Pensavo solo che il nostro ritmo nel secondo tempo fosse davvero buono”, ha detto Daigneault. “Attacchi davvero intelligenti, una buona miscela di aggressività, prendendo davvero ciò che ci ha dato la difesa.”

I Mavericks semplicemente non riuscivano a tenere il passo. Un ritmo più veloce ha avvantaggiato Dallas contro i Los Angeles Clippers nel loro incontro al primo turno, consentendo a Irving e Dončić di scivolare sugli schermi e attraverso le fessure nella difesa dei Clippers per segnare o passare missili ai tiratori in attesa.

Dončić è apparso un passo lento, quasi zoppicante, bisognoso di riposo sul montante sotto canestro quando è stato chiamato un timeout a nemmeno sei minuti interi dall’inizio del primo quarto. Sta lottando contro un infortunio al ginocchio da quando si è schiantato contro lo swingman di Los Angeles Terance Mann ed è stata una decisione decisiva durante la partita per entrare nella quarta partita dei Mavericks contro i Clippers. Anche con tre giorni liberi dopo la vittoria di venerdì nella serie di Dallas, Dončić non aveva la base necessaria per lanciarsi nei suoi passi indietro che Gilgeous-Alexander è riuscito con facilità. Quando Dončić ha segnato la sua prima e unica tripla della partita nel suo solito ufficio di punta, ha alzato i palmi delle mani con evidente sollievo. Dončić finirebbe solo 1 su 8 da oltre l’arco, segnando 19 punti su 6 su 19 tirando dal campo.

“Di chi ti importa?” Abbiamo perso”, ha detto Dončić. “Dobbiamo solo passare a quello successivo. Devo essere migliore. Dobbiamo essere migliori. “Siamo conosciuti per le difficoltà in Gara 1.” Dallas è ora 0-5 in Gara 1 sotto la guida dell’allenatore Jason Kidd, fresco di una nuova estensione del contratto. “Ma dobbiamo concentrarci”, ha continuato Dončić. “Sono una grande squadra, una grande squadra difensiva, una grande squadra offensiva, quindi non sarà affatto facile.”

Forse è stata la sua mancanza di una vera minaccia a scattare in qualsiasi tiro dal palleggio che ha aiutato la difesa tattica di OKC. Ma i Thunder sono stati a dir poco impressionanti, inseguendo Dončić oltre le barriere e costringendolo sotto l’arco. Così esperto del pick-and-roll, dove l’aggiunta del centro esordiente Dereck Lively e l’acquisizione della scadenza commerciale Daniel Gafford hanno aggiunto una dimensione aerea necessaria all’azione preferita di Dončić, martedì non è andato a segno con un solo pallonetto. Il suo primo tentativo di alley-oop è stato lanciato così in alto sopra le infinite braccia di Chet Holmgren, che era troppo alto e troppo lontano perché Lively riuscisse a finire e la palla è rimbalzata alta dal ferro.

Forse è stata l’incredibile portata di Holmgren, le sue mani ossute che proteggevano la visione di Dončić mentre lo straordinario centro esordiente dell’OKC si difendeva per ridurre qualsiasi corsia di guida. “Sto solo cercando di fare tutto il possibile per renderlo il più difficile possibile”, ha detto Holmgren. “Sembra che io stia cercando di sminuirti, ma in realtà non è così. Questo è tutto. “Sii il più attivo possibile.” Forse erano le rotazioni brulicanti dei Thunder, dove Williams si ergeva in piedi contro Gafford o Josh Giddey era già nell’area pronta a taggare qualsiasi rullo, al minimo come una sicurezza che falciava in mezzo a un campo di calcio. Sembrava che ci fosse sempre qualche giocatore dei Thunder lì a liberare la palla ogni volta che un big di Dallas gliela portava stupidamente sotto la vita. Oklahoma City aveva otto giorni interi a disposizione per affinare ogni elemento del proprio fronte difensivo. “Pensavo che la nostra settimana di preparazione ci avesse vinto stasera”, ha detto Daigneault, “ma ora dobbiamo vincere il prossimo divario”.

I Thunder hanno anche combattuto il vantaggio fisico dei loro avversari durante un tratto accoppiando Holmgren con Jaylin Williams, il grande uomo dell’Arkansas. “Ci piace quello sguardo contro questa squadra in certe situazioni. Volevamo dare un’occhiata a tutto stasera”, ha detto Daigneault. “Siamo andati piccoli lì tardi. “Abbiamo giocato con formazioni diverse.”

Qualunque sia la combinazione scelta da OKC, la difesa sembrava funzionare. Dallas ha segnato solo cinque punti su 13 possedimenti terminati da un roll man, due di questi punti sono arrivati ​​​​da un pallonetto di Derrick Jones Jr. a Gafford – non da Dončić o Irving – e gli altri sono arrivati ​​​​dai viaggi di Gafford sulla linea di fallo.

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I Mavericks avranno bisogno di Tim Hardaway Jr., un tempo forte candidato per il sesto uomo dell’anno, per ritrovare la sua forma dall’esterno. Ha mancato tutti e quattro i suoi tentativi da 3 punti mentre Maxi Kleber, probabilmente il distanziatore più influente di Dallas, è stato messo da parte per un infortunio alla spalla. Josh Green è uscito dalla panchina per segnare le sue prime due triple, ma poi è rimasto solo 1 su 6 per il resto della partita. Ogni volta che Dončić trovava Green aperto sul lato debole e il suo tiro risuonava contro il ferro, si vedeva scemare l’ottimismo della superstar slovena. Kidd ha portato i titolari dei Mavericks sotto 22 con 5:14 da giocare.

“Quando hai un grande protettore del cerchio come Chet, renderà le cose difficili”, ha detto Irving. “Abbiamo avuto molte opportunità in cui abbiamo tenuto Chet lontano dal canestro e abbiamo centrato i nostri big in tasca, ma non abbiamo avuto il successo che avremmo dovuto avere.”

Se giovedì i Mavs non riusciranno a ottenere risultati migliori, questi Thunder sono pronti a colpire per la seconda volta e a continuare a risiedere ai vertici dell’Occidente per gli anni a venire.

 
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