D. Wayne Lukas non andrà da nessuna parte. A 88 anni, l’allenatore ha appena vinto la sua quindicesima gara Triple Crown.

Si sveglia ancora ogni mattina alle 3:30 per andare alla stalla. Ogni giorno sale ancora sul pony per osservare l’allenamento dei suoi cavalli. E anche se la sua attività non è più il colosso da costa a costa di una volta, dato che ha superato gli ottant’anni, D. Wayne Lukas è ancora l’incarnazione con Stetson e occhiali da sole di ciò che sono le corse purosangue.

Addestrateli duramente.

Provateli.

Forse, solo forse, vincerne uno importante.

Le cose non sono mai cambiate per Lukas, dal momento in cui ha vinto il suo primo Preakness con il Codex nel 1980 fino a quando lo ha fatto di nuovo sabato per la settima volta con Seize The Grey.

Nessuno di noi è per sempre, ma Lukas ci sta provando tantissimo.

A pochi mesi dal suo 89esimo compleanno, Lukas potrebbe aver rovinato le possibilità della Triple Crown di Mystik Dan, che ha concluso un solido secondo. Ma siamo chiari: non è uno spoiler in questo sport.

L’allenatore di Seize the Grey D. Wayne Lukas festeggia dopo aver vinto la 149esima edizione del Preakness Stakes all’ippodromo di Pimlico.

“Penso che stiano cercando di sbarazzarsi di me,” ha scherzato Lukas alla NBC quando gli è stato chiesto della lunga fila di allenatori da Bob Baffert a Kenny McPeek che si precipitavano a congratularsi con lui. “Probabilmente vogliono che vada in pensione. “Non credo che accadrà.”

Meno male che le corse dei cavalli saranno più povere nel momento in cui Lukas non sarà più coinvolto. Riesci a immaginare di amare così tanto un lavoro da riuscire ancora a lavorare prima dell’alba 15 o 20 anni dopo che la maggior parte delle persone è pronta per andare in pensione? Riesci a immaginare di essere ancora così bravo da vincere la tua quindicesima gara Triple Crown 44 anni dopo la prima?

“Wayne è un ragazzo straordinario”, ha detto McPeek, che allena Mystik Dan, alla NBC. “Se devo essere battuto, va bene essere battuto da lui. Nel corso degli anni, sono stato battuto da lui molte volte.

Lo hanno tutti. E in molti modi, i grandi allenatori di oggi apprezzano la carriera che hanno grazie a come Lukas ha cambiato lo sport.

Quando entrò in scena alla fine degli anni ’70, dopo aver dominato le corse dei Quarter Horse per un decennio prima, le corse dei purosangue erano molto più un’impresa locale. O eri un allenatore di New York o un ragazzo della California. Hai corso sul circuito del Kentucky o sei rimasto in Florida. Per la maggior parte, si trattava di piccole operazioni a conduzione familiare gestite da hardboots ed ergastolani.

Lukas, il cui background in realtà era quello di allenatore di basket del liceo, aveva un approccio completamente diverso.

Reclutò vigorosamente proprietari facoltosi, convincendoli a spendere milioni per le vendite annuali. Il suo cliente più importante, l’ex proprietario dei San Diego Chargers Eugene Klein, acquistò una puledra da $ 575.000 chiamata Winning Colors nel 1986 che sarebbe diventata la prima vincitrice del Derby di Lukas.

Ma l’aura di Lukas era molto più che avere proprietari con tasche profonde. Ha professionalizzato ogni dettaglio della sua operazione, dall’assicurarsi che il paesaggio intorno al suo fienile fosse incontaminato all’indossare abiti costosi il giorno della gara. E sviluppò un modello di business che avrebbe diffuso i suoi cavalli in tutti i principali ippodromi della nazione e lo avrebbe reso un contendente in quasi tutte le grandi corse.

Che si trattasse della Triple Crown, della Breeders’ Cup o di un fine settimana di gare di Grado 1 su piste di fascia alta come Saratoga o Keeneland, Lukas sarebbe sempre stato un fattore determinante e spesso si è presentato con più contendenti. “D. Wayne giù dall’aereo”, era il soprannome che lo seguiva ovunque andasse.

È fondamentalmente lo stesso progetto che persone come Baffert e Todd Pletcher, che lavoravano sotto Lukas come assistente responsabile del suo contingente sulla costa orientale, hanno copiato con enorme successo.

Naturalmente ci sono stati alti e bassi.

In vari momenti, Lukas è stato preso di mira per la rottura di alcuni dei suoi cavalli, tra cui uno, Union City, che ha subito una tragica morte nel Preakness del 1993 quando si vociferava che il cavallo non fosse sano. Il suo vincitore del Derby del 1996, Grindstone, non ha mai più corso. E nel 1999, Charismatic si ruppe una gamba nel tratto di casa del Belmont mentre cercava di vincere la Triple Crown, anche se per fortuna le rapide azioni del fantino Chris Antley quel giorno contribuirono a salvare la vita del cavallo.

C’è stata anche una tragedia personale. Nel dicembre 1993, il suo promettente Tabasco Cat di 2 anni investì il figlio di Lukas e assistente allenatore, Jeff Lukas, fratturandogli il cranio e mandandolo in coma. Jeff Lukas alla fine si riprese e Tabasco Cat vinse sia il Preakness che il Belmont, ma Jeff Lukas sopportò una vita di lotta per superare il danno cerebrale subito prima di morire all’età di 58 anni.

Poi arrivò il periodo di siccità nei primi anni 2000, dopo che molti dei clienti di lunga data di Lukas abbandonarono le corse di cavalli o morirono. Comprensibilmente, la nuova generazione di ricchi proprietari gravitava verso i giovani talenti come Pletcher e Baffert.

Sebbene l’attività di Lukas sia stata costretta a cambiare, una cosa non è mai cambiata: ha sempre dato ai suoi cavalli la possibilità di vincere grandi gare, anche in situazioni in cui non sempre aveva senso sulla carta.

All’inizio della sua carriera, intendeva correre rischi come correre una puledra nel Kentucky Derby piuttosto che nel Kentucky Oaks. A volte, come con Winning Colors, ha funzionato. Altre volte, come con la canzone della Hall of Famer Serena, è stato un imbarazzante 16° posto.

Ma correre cavalli in gare in cui gli altri non pensavano che Lukas avesse una possibilità ha pagato molto di più per lui rispetto alla maggior parte dei suoi coetanei. Carismatico, il già citato vincitore del Derby e del Preakness del 1999, ha corso rivendicando gare all’inizio della sua carriera ed è stato completamente espulso il giorno del Derby con una quota di 31-1. Nel 2000, Lukas vinse il Belmont con un 19-1 da Commendable, che prima di allora aveva vinto solo una gara inaugurale. La sua unica vittoria nella Breeders’ Cup Classic arrivò nel 1999 con Cat Thief, una legittima sorpresa per 19-1.

Lukas ha ancora quel talento nel vincere una grande corsa con un cavallo che non necessariamente vedevamo arrivare. Seize The Grey non assomigliava per niente a un contendente alla Triple Crown questa primavera quando è arrivato terzo al Jeff Ruby Stakes a Turfway Park e settimo al Blue Grass Stakes a Keeneland. Ma nel Kentucky Derby Day, Lukas lo ha inserito nel Pat Day Mile, dove ha ottenuto un lieve risultato a sorpresa sull’8-1.

Lukas ha deciso di dargli una possibilità due settimane dopo con un Preakness relativamente debole, e ha dato i suoi frutti in modo importante quando il fantino Jaime Torres lo ha portato direttamente in testa su una pista sciatta, ha impostato un ritmo moderato e aveva molto in serbo per metti da parte Mystik Dan e tieni a bada l’ultima carica di Catching Freedom, terzo classificato.

“Non invecchia mai a questo livello”, ha detto Lukas alla NBC. “Adoro la competizione.”

Nel 2013, dopo che l’Oxbow di Lukas ha fatto una sorpresa al Preakness e ha posto fine ai suoi 13 anni di siccità senza una vittoria in una gara Triple Crown, ha detto al New York Times che voleva battere il record di “Sunny” Jim Fitzsimmons come l’allenatore più anziano a vincerne una all’età di 82 anni.

“Questo è uno a cui puntare”, ha detto Lukas. “Significherà che sono ancora in gioco e non mi hanno scavato da qualche parte sotto la pista.”

Gli ci sono voluti 11 anni per riuscirci finalmente. E chissà, forse non ha nemmeno ancora finito.

Questo articolo è apparso originariamente su USA TODAY: D. Wayne Lukas, leggendario addestratore di purosangue, ce l’ha ancora a 88 anni

 
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