PGA Championship: come due colpi hanno riscritto l’intera carriera di Xander Schauffele

LOUISVILLE, Ky. — Xander Schauffele ha messo a segno decine di migliaia, forse centinaia di migliaia di tiri nella sua carriera. Quindi, naturalmente, il problema più importante che abbia mai affrontato è stato quello che non hai quasi mai praticato.

Schauffele ha trascorso una carriera da secondo classificato. Sì, ha conquistato una medaglia d’oro alle Olimpiadi di Tokyo 2020, ma nel mondo del golf faceva ancora parte del club in cui nessuno vuole far parte: il gruppo del “migliore che non vince mai un major”. Un secondo posto al Masters e all’Open, un terzo posto agli US Open: era vicino, molto, molto vicino, il che può essere peggio che mancare del tutto il taglio. La speranza non può ucciderti se non giochi il fine settimana.

Così, quando si è trovato nella sabbia di un bunker sulla 18, con la palla sulla frangia all’altezza dello stinco, ha capito esattamente cosa bisognava fare. Bryson DeChambeau aveva terminato il suo campionato PGA con un clutch birdie a 18 per arrivare a -20, lo stesso punteggio ottenuto da Schauffele sul tee. Una coppia in buca e Schauffele cadrebbe nell’incertezza di un playoff a tre buche. Un birdie e il primo campionato importante sarebbe stato suo. Uno spauracchio, e l’ennesimo titolo importante gli scivolerebbe tra le mani.

Qualcuno là fuori mi sta facendo guadagnare questo proprio adessosi disse mentre osservava l’inquadratura. Se vuoi diventare un grande campione, questo è il tipo di cose che devi affrontare.

Respirò profondamente, afferrò e riprese, e lanciò la palla a 219 iarde appena prima del green, lasciandosi a 36 iarde dalla buca. E poi è diventata una questione di alti e bassi per un titolo importante. Un chip dopo, e Schauffele si trovò di fronte a un putt di sei piedi e due pollici che gli avrebbe cambiato la vita o avrebbe amplificato le domande già risonanti a livelli assordanti.

Ancora una volta Schauffele respirò profondamente, afferrò e riprese, e accarezzò la palla verso la buca. È andato a segno per tutto il tempo e poi, per un istante angosciante, ha sorvolato il bordo della tazza prima di cadere.

“Non ricordo davvero che si sia insinuato”, ha ricordato Schauffele in seguito. “Ho sentito tutti ruggire e ho alzato gli occhi al cielo con sollievo.”

E questo è tutto. Campionato PGA assicurato. Ottenuto il punteggio più basso di sempre in una major: meno 21. Scimmia sulla schiena gettata al sole.

È incredibile come un centimetro possa cambiare la traiettoria di un’intera carriera. Se quel putt non cade e il campionato PGA 2024 finisce con un playoff a tre buche, chissà come andrà a finire? Se Schauffele non si calma e non fa birdie due buche subito dopo il suo primo (e unico) spauracchio della giornata al 10, cosa diventa allora la sua narrazione?

Fortunatamente per Schauffele, ormai è tutto alle sue spalle. Sarà per sempre un grande vincitore, con una data al campionato PGA per tutto il tempo che vorrà rivendicarla. La sua carriera è salita di livello, anche se, si è affrettato a sottolinearlo, non è paragonabile a quella di uno dei suoi contemporanei.

“Tutti noi stiamo scalando questa enorme montagna. In cima alla montagna c’è Scottie Scheffler”, ha detto. “Ho vinto oggi, ma non sono ancora così vicino a Scottie Scheffler nel grande schema delle cose. Ho preso un buon aggancio lassù in montagna, su quella scogliera, e sto ancora arrampicando. “Potrei bere una birra lassù su quel lato della collina e godermelo, ma non è così difficile inseguire quando qualcuno è così lontano da te.”

Xander Schauffele festeggia dopo aver vinto il torneo di golf del campionato PGA al Valhalla Golf Club, domenica 19 maggio 2024, a Louisville, Ky. (AP Photo/Jon Cherry)

Una delle prime persone a salutare Schauffele mentre usciva dal green è stato DeChambeau, che dopo il drammatico birdie a 18 anni per pareggiare ha guardato lo svolgersi del torneo rimanendo al caldo sul campo pratica. DeChambeau ha terminato diverse buche davanti a Schauffele e, dopo aver firmato il suo segnapunti, è sceso al campo di Valhalla per rimanere libero in caso di playoff. (Forse si ricordava della lezione di Kenny Perry, che era in vantaggio nella clubhouse ma poi fallì nei playoff quando decise di sedersi nella cabina di trasmissione piuttosto che andare al poligono.)

DeChambeau ha sparato nel crepuscolo del Kentucky mentre un enorme schermo mostrava il torneo alla sua sinistra. Ha continuato a oscillare mentre Schauffele si è fatto strada fino al 18, colpendo anche una palla mentre Schauffele era in piedi sopra il suo putt finale.

Quando il putt ha girato intorno alla coppa ed è entrato, DeChambeau ha fatto una breve smorfia, poi ha corso su per la ripida collina per catturare Schauffele nella cotta post-round. Sia lui che Justin Thomas hanno abbracciato Schauffele, poi hanno fatto un passo indietro per fargli godersi il momento che gli cambia la vita.

Successivamente, DeChambeau firmò qualche altro autografo per alcuni ragazzini vicini, e poi diventò contemplativo. “Orgoglioso di me stesso per il modo in cui ho gestito le avversità”, ha detto dopo aver girato un 64 round finale. “Sicuramente deludente, ma che mi dà molto slancio per il resto delle major. Ho detto oggi che era l’ora di chiusura, ma si spera sarà l’ora di chiusura, si spera nei prossimi due major.”

DeChambeau ha due elementi fondamentali su cui costruire per il futuro. Per prima cosa ho tirato a -20 in un maggiore. Sarebbe stato abbastanza buono per vincere, o almeno forzare un playoff, letteralmente in ogni singola major mai giocata prima di questa. Oltre a ciò, domenica era chiaramente il preferito dai fan, forse a causa della sua ritrovata dedizione nel creare sia contenuti che celebrazioni per la sua base di fan.

“Quando arriva il momento, sapere cosa fare, cosa dire, come agire è davvero importante”, ha detto. “Lo sto facendo molto di più per i fan e per le persone intorno e cerco di essere un po’ un intrattenitore che gioca bene a golf ogni tanto.”

DeChambeau potrebbe essere la storia più avanti, ma per ora è tutto Schauffele. Fuori sul percorso, mentre il sole tramontava oltre i confini dei primi nove, Schauffele ha posato con ondate di funzionari della PGA of America, sorridendo continuamente. E perchè no? Aveva raggiunto un obiettivo permanente. Anche se domenica sera è stato necessario arrivare fino alla 72a buca per reclamarlo.

 
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