I minatori di litio scuotono il commercio per affrontare le oscillazioni selvagge dei prezzi, Energy News, ET EnergyWorld

I minatori mondiali di litio, che devono far fronte a un’impennata della domanda senza precedenti e a forti oscillazioni dei prezzi, stanno rivoluzionando il modo in cui la merce viene acquistata e venduta.

Mentre il litio emerge come fulcro della transizione energetica globale, l’industria è nella morsa di una rivoluzione al rallentatore che in precedenza ha sconvolto materie prime come il minerale di ferro: una spinta per una maggiore trasparenza e prezzi a livello di settore.

Albemarle Corp., il fornitore numero 1 di litio, ha organizzato una serie di aste da marzo in cui i potenziali acquirenti competono per le tariffe tramite offerte. Queste vendite rappresentano un passo significativo per il litio, che fino a tempi relativamente recenti veniva venduto in gran parte a prezzi fissati in contratti a lungo termine.

Per ora, c’è un mosaico di riferimenti ai prezzi spot – e nascenti mercati dei futures – ma poca coerenza su come valutare ciascuna unità di litio mentre scorre lungo una catena di approvvigionamento dalle miniere ai veicoli elettrici.

“La vendita all’asta del litio fa due cose”, ha affermato Przemek Koralewski, responsabile globale dello sviluppo del mercato presso l’agenzia di reporting dei prezzi Fastmarkets. “Permette ai miner di ottenere il prezzo del giorno e significa che i contratti su cui viene venduta la maggior parte del materiale riflettono realmente le dinamiche del mercato.”

La crescente domanda di batterie e veicoli elettrici ha trasformato il litio da un metallo di nicchia in un bene attentamente monitorato, attirando investimenti per decine di miliardi di dollari. Ma ha anche innescato un’enorme volatilità e una crescente complessità. I ​​minatori di minerale di ferro hanno dovuto affrontare un dilemma simile nel primo decennio del 21° secolo, quando è esploso il consumo cinese di questo ingrediente per la produzione dell’acciaio. Quindi, BHP Group Ltd. ha lanciato una controversa accusa per seppellire il regime decennale di parametri di riferimento negoziati annualmente a favore dei prezzi fluttuanti che sono alla base del mercato odierno.

“Non è diverso da come si è evoluto il mercato del minerale di ferro”, ha affermato Chris Berry, presidente della società di consulenza House Mountain Partners. “Queste aste e la crescente liquidità nei futures sul litio sono un buon segno.”

L’idea è che una fissazione dei prezzi spot più regolare e aperta tramite offerte e offerte consenta ai partecipanti al mercato di rispondere più rapidamente ai cambiamenti della domanda e dell’offerta, liberando così il mercato in modo più efficiente sia nei periodi di boom che in quelli negativi.

Per lo spodumene, una materia prima contenente litio, i prezzi spot regolari in Cina stabiliti dai ricercatori sono stati utilizzati come riferimento, ma non sono stati soddisfacenti, ha affermato Robert Mintak, amministratore delegato di Standard Lithium Ltd..

Questi possono “far impazzire il mercato e confondere gli investitori, confondere gli sviluppatori e confondere le trattative di prelievo”, ha detto Mintak. Le aste di Albemarle aiutano a mostrare quanto il prezzo cinese sia vicino alla realtà, ha detto.

All’inizio

Le quattro aste di Albemarle di aprile e marzo – più altre tre previste questo mese – non sono le prime del settore. Il produttore australiano Pilbara Minerals Ltd. ha avviato una piattaforma digitale per le aste a partire dal 2021, e anche Mineral Resources Ltd. ne sta progettando una. Nel frattempo, dallo scorso anno, anche in Cina è decollato il commercio di futures.

Albemarle pianifica ulteriori gare d’appalto in futuro, espandendosi dai sali di concentrato di spodumene e carbonato di litio all’idrossido di litio.

“Il litio è all’inizio del suo ciclo di vita”, ha detto Albemarle nei commenti via email. “Dati frequenti e di alta qualità sono fondamentali per supportare indici di prezzo trasparenti, affidabili e robusti”. L’azienda prevede di tenere aste almeno ogni due settimane, ha affermato.

I prezzi del litio stanno uscendo da un periodo di forte espansione che ha lasciato dietro di sé una serie di progetti in fase di stallo, accordi annullati e tagli alla produzione. Una misura dei prezzi, quella del carbonato di litio in Cina, è inferiore di circa l’80% rispetto ai livelli del picco del boom nel 2022. Il mercato è ancora alle prese con le scorte gonfiate di quel periodo.

Man mano che la catena di fornitura matura, si registrano anche crescenti divergenze tra i diversi prodotti. I contratti a lungo termine sono stati storicamente legati al mercato chimico a valle piuttosto che alla materia prima estratta, lo spodumene, che è diventato una fonte di base solo negli ultimi dieci anni. E il rapporto di prezzo tra i due si sta rompendo.

“Stiamo acquisendo un maggiore controllo sui nostri prezzi, che inizialmente erano stati eliminati dai prodotti chimici al litio”, ha affermato in un’intervista Ana Cabral, amministratore delegato della società mineraria Sigma Lithium Corp.. “In definitiva, il sistema rischio-rendimento deve essere allineato al meccanismo dei prezzi. Quelli che producono il concentrato – il pre-chimico – si assumono tutti i rischi”.

I produttori di litio stanno affrontando non solo una crescita esplosiva della domanda, ma anche cambiamenti geopolitici e normativi che potrebbero portare a biforcazioni tra diverse aree geografiche. L’Occidente sta cercando di fare meno affidamento sulle catene di approvvigionamento che attraversano la Cina, e c’è una crescente attenzione sulla diversa impronta di carbonio delle diverse fonti.

“È importante che i minatori dimostrino il valore dei loro prodotti quando le dinamiche delle materie prime del litio e dei prodotti chimici divergono”, ha affermato Susan Zou, analista di Rystad Energy con sede a Shanghai.

  • Pubblicato il 20 maggio 2024 alle 13:11 IST

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