La NASA perfeziona l’osservazione diretta degli esopianeti dallo spazio

La NASA perfeziona l’osservazione diretta degli esopianeti dallo spazio
La NASA perfeziona l’osservazione diretta degli esopianeti dallo spazio

L’innovativo coronografo del prossimo telescopio spaziale romano Nancy Grace della NASA è stato unito al resto dell’osservatorio in preparazione del suo lancio nel maggio 2027.

In precedenza è stato sottoposto al test più completo finora sulle sue capacità di bloccare la luce stellare: ciò che gli ingegneri chiamano “scavare il buco nero”. Nello spazio, questo processo consentirà agli astronomi di osservare la luce direttamente dai pianeti attorno ad altre stelle o esopianeti. Una volta dimostrate su Roman, tecnologie simili in una futura missione potrebbero consentire agli astronomi di utilizzare quella luce per identificare le sostanze chimiche nell’atmosfera di un esopianeta, comprese quelle che potenzialmente indicano la presenza di vita.

Durante il test, le letture della telecamera del coronografo mostrano una regione a forma di ciambella attorno alla stella centrale che si attenua lentamente mentre la squadra dirige più luce stellare lontano da essa, da qui il soprannome di “scavare il buco nero”. Nello spazio, un esopianeta nascosto in questa regione oscura apparirebbe lentamente mentre lo strumento fa il suo lavoro con i suoi specchi deformabili, riferisce la NASA.

Il coronografo del telescopio romano dimostrerà le tecniche in grado di rimuovere una quantità maggiore di luce stellare indesiderata rispetto ai coronografi spaziali del passato, utilizzando diversi componenti mobili. Queste parti mobili lo renderanno il primo coronografo “attivo” a volare nello spazio. I suoi strumenti principali sono due specchi deformabili, ciascuno di soli 5 centimetri di diametro e sostenuti da oltre 2.000 piccoli pistoni che si muovono su e giù. I pistoni lavorano insieme per modificare la forma degli specchi deformabili in modo che possano compensare la luce diffusa indesiderata che si riversa attorno ai bordi delle maschere.

Gli specchi deformabili aiutano anche a correggere le imperfezioni delle altre ottiche dei telescopi. Sebbene siano troppo piccole per influenzare le altre misurazioni altamente precise di Roman, le imperfezioni possono inviare la luce stellare vagante nel buco nero. Le precise modifiche apportate alla forma di ogni specchio deformabile, impercettibili a occhio nudo, compensano queste imperfezioni.

Questi tipi di tecnologie saranno necessarie per missioni future come il concetto di missione dell’Habitable Worlds Observatory proposto dalla NASA.

 
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