Questo è il pianeta su cui la NASA e l’ESA sognano di andare

Questo è il pianeta su cui la NASA e l’ESA sognano di andare
Questo è il pianeta su cui la NASA e l’ESA sognano di andare

Quando cercano la vita al di fuori della Terra, gli scienziati menzionano Marte, Saturno e le sue lune e alcuni esopianeti al di fuori del sistema solare. Ma raramente sentiamo parlare di uno dei pianeti più distanti e allo stesso tempo attraenti del sistema solare. Uno che la NASA ha proposto all’ESA (Agenzia spaziale europea) di visitare insieme in questo secolo: Urano. Per l’agenzia americana Urano offrirebbe “l’opportunità di partecipare a una missione innovativa ed emblematica”, ha osservato in un articolo d’opinione su Nature.

Gli autori dell’editoriale, Olivier Mousis, astrofisico dell’Università di Aix-Marseille, e l’astrofisico americano Robin Canup, del Southwest Research Institute di Boulder, in Colorado, sottolineano: “La mancanza di una sostanziale partecipazione europea ad un progetto che tale “Una volta nella vita minerebbe anche la grande comunità di scienziati, ingegneri e tecnici dediti all’esplorazione spaziale in tutta Europa che hanno un grande interesse per i pianeti e la ricerca della vita extraterrestre”.

Con queste parole Mousis e Canup hanno proposto una partnership internazionale con la NASA. La cooperazione garantirebbe la missione su Urano, che comporterebbe mettere un’astronave robotica intorno al pianeta e lanciare una sonda nella sua atmosfera densa e ghiacciata. La missione richiederà 10 anni per svilupparsi e tra 12 e 15 anni per raggiungere Urano.

Questa non è la prima volta che la NASA e l’ESA propongono di unire le forze. Nel 2004, la sonda Cassini della NASA entrò in orbita attorno a Saturno prima di lanciare una sonda costruita dall’ESA, chiamata Huygens, che poi atterrò con il paracadute sulla luna del pianeta, Titano.

Nel loro editoriale, Mousis e Canup sostengono che se l’ESA non coglie l’opportunità di unirsi ad una missione su Urano, dovrebbe essere creato un consorzio di singoli paesi europei per costruire la sonda che sarebbe stata lanciata dalla navicella spaziale costruita negli Stati Uniti.

Ma perché Urano? Il sistema solare è composto da tre categorie di pianeti: i mondi rocciosi interni di Mercurio, Venere, Terra e Marte; due giganti gassosi, Giove e Saturno, che sono i più lontani dal Sole; e poi, ai margini del sistema solare, Urano e Nettuno. Questi sono conosciuti come giganti del ghiaccio perché Hanno un diametro quattro volte quello della Terra e hanno grandi quantità di metano, acqua e altre molecole che formano ghiaccio nella loro atmosfera.

Quest’ultima caratteristica è sempre stata considerata intrigante, ma non abbastanza interessante da giustificare l’invio di un’indagine. Almeno fino a quando non furono studiati altri pianeti simili in altre regioni dello spazio. E quello che hanno scoperto è che questi giganti di ghiaccio sono comuni in tutta la nostra galassia. “La natura ama creare pianeti di queste dimensioni” spiega Jonathan Fortney, planetologo dell’Università della California, in un’intervista.

A questo bisogna aggiungere che Urano è diverso in alcuni aspetti peculiari. Mentre il resto dei pianeti del nostro sistema solare ruotano come trottole, Urano giace su un fianco. E sebbene non sia il pianeta più lontano dal Sole, sì, è il più freddo del sistema solare. Come se ciò non bastasse, ogni polo del pianeta trascorre decenni immerso nella luce solare ininterrotta, seguito da decenni di oscurità totale.

Nonostante queste qualità di grande interesse per gli astronomi, solo una sonda spaziale ha visitato Urano e da lontano. Nel 1986 passò la Voyager 2, rivelando un mondo squallido e azzurro con una famiglia di lune, 28 in totale. Da allora non siamo mai tornati. Anche se l’interesse non è svanito.

Due anni fa, l’Accademia Nazionale delle Scienze degli Stati Uniti ha pubblicato un rapporto in cui invitava la NASA a lanciare una sonda su Urano come missione prioritaria. E questo ha a che fare con un altro motivo per cui gli esperti vogliono andare su Urano. Come avvenne con gli inizi dell’esplorazione del pianeta, osando oltre (Urano è 20 volte più lontano del Sole e 34 volte più lontano di Marte), costringono gli scienziati a sviluppare nuove tecnologie che avrebbero poi trovato applicazione sul nostro pianeta.

 
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